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Breve reseña de la Football League

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Breve reseña de la Football League
Haremos un repaso de la historia del fútbol inglés: las últimas horas del amateurismo, la conversión al profesionalismo y creación del objeto de nuestro post: la Football League.

Para ser precisos de entrada, la Football League fue lo que hoy es la reconocidísima Premier League. Es considerada la primera liga de la historia del fútbol. Sólo la FA Cup, que se disputaba todos los años entre equipos del Reino Unido, es más antigua. Si bien fue fundada en 1888, vamos a volver unos años atrás. Más precisamente nos ubicamos en 1885, año en el que recién que se aprueba el paso del amateurismo al profesionalismo. A partir de allí comienza el debate, dado que se registraban, con cierta frecuencia, situaciones en las que diversos clubes realizaban pagos ilegales a los jugadores para estimular la competitividad en el plantel; además, las instituciones arreglaban sus propios fixtures a base de partidos amistosos que atraían menos espectadores que un partido de Lanús entresemana – sin (?) -. Esto no le era redituable a los clubes, ya que no se producían ganancias que promovieran el desarrollo del deporte en las mismas.

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Es aquí cuando William McGregor (director del Aston Villa) manda una cadena de mails redacta una carta que envía a los directivos de otros cuatro clubes (Blackburn Rovers, Bolton Wanderers, Preston North End y West Bromwich Albion) en busca de apoyo para la creación de una liga en la que compitan sus equipos bajo un determinado marco regulatorio. En dicha misiva, el capo del Aston Villa puso énfasis en el arreglo de un calendario local-vistante entre, al menos, 10 ó 12 clubes del país. Tras hacer correr la bola, en 1888, pactan una reunión en un hotel en Manchester y decretan, con whisky, habanos y tapus de por medio (?), el nacimiento de la Football League, a la cual se asocian 12 clubes del centro y norte de Inglaterra: el equipo de McGregor, más los cuatro clubes mencionados antes, más Accrington, Burnley, Derby County, Everton, Notts County, Stoke FC (luego Stoke City) y Wolverhampton Wanderers.

Ocho meses después, el 8 de septiembre más precisamente, el puntapié inicial: los Wolves vs. el caballo del comisario Aston Villa. El campeonato estaba basado en un “todos-contra-todos” a dos rondas, donde cada victoria valía dos puntos, mientras que el empate repartía un punto para cada equipo. Esto se decidió sobre la marcha, dado que en un principio se daba un único punto por victoria (¡el verdadero puntito inteligente!), considerándose el empate como una derrota ya que no daba puntos. El Preston North End tiene el honor de haberse adjudicado la primer Football League de todos los tiempos, título que retuvo a la temporada siguiente. Además, se alza con la FA Cup, logrando el primer doblete; y todo de manera invicta, ganándose el rótulo “The Invincibles”.

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Preston North End, el primer gran equipo de la Football League

En 1890, Stoke es desafiliado cual Atlas pre-Retamar (?) debido a que sale último en las dos primeras temporadas; es reemplazado por el Sunderland, que en su segundo, tercero y quinto año de competición obtiene la corona. Dos años más tarde, el Stoke es reintegrado y, además, se suma el Darwen; la liga pasa a componerse de 14 equipos. Esa misma temporada, acontece un gran cambio: la Football Association absorbe a la asociación rival: la Football Alliance. Así, se incorporan los siguientes clubes: Nottingham Forest, The Wednesday (luego Sheffield Wednesday), Newton Heath (luego Manchester United), el Northwich Victoria, Burslem Port Vale (luego Port Vale) y Sheffield United. De este modo, se agrega una segunda divisional. Vaya uno a saber por qué lo bajan al Darwen a segunda – cosa que debería practicarse aquí con el Arsenal de Sárandi (?) – y Nottingham, Wednesday y Newton entran derecho a primera. De esta manera, la primera división queda compuesta por 16 equipos.

Para la siguiente temporada, se anotan clubes como el Liverpool (que asciende en su primera temporada), Newcastle United, Rotherham Town y el primer equipo londinense de la historia de la Football League: el Woolwich Arsenal (luego Arsenal). Todos estos equipos comienzan en segunda división.

En los años siguientes aumenta el número de inscriptos, engrosando las divisionales, con la entrada de equipos como el Bury, Leicester Fosse (luego Leicester City), Blackpool, Crewe Alexandra, Luton Town, Barnsley, Yorkshire, entre otros. Para ese entonces, ya se halla bien aceitado el sistema de ascensos y descensos: los dos últimos de primera bajan, mientras que los dos primeros de segunda suben.

Para el siglo XX, la primera división contaba con 20 equipos gracias a la llegada de clubes como Chelsea, Fulham y Tottenham Hotspur. Pero llega la Primera Guerra Mundial. De 1914 a 1918 no hubo competición. Se cierra así una primera etapa en la que el Preston domina inicialmente (con los dos primeros campeonatos obtenidos, y logrando tres subcampeonatos consecutivos luego); el PNE pierde dicho reinado a manos del Aston Villa que, desde 1892, se hace con 10 títulos. Los años previos a la guerra denotan el crecimiento de equipos como Newcastle (gana tres campeonatos en cinco temporadas), Blackburn, Manchester, Liverpool y The Wednesday (se alzan con dos títulos).

En 1919, ya con 22 equipos en primera, se vuelve a la competencia. El WBA y el Barnsley ganan las primeras ligas post-guerra. Ya en 1920, otros clubes del sur y del norte de Inglaterra son invitados a formar la Tercera División Norte y Tercera División Sur, cuyos ganadores jugarían una promoción contra los últimos de la segunda división. En tu cara Grondona… (?)

En 1925, en busca de aumentar el número de goles por partido, se crea la ley del offside (historia que será relatada en una futura entrega) ¿Dio resultado? En 1927, Dixie Dean sale goleador con 60 goles anotados. Manejalo… (?)

En 1939, Hitler se cansa de los relatos del Bambino Pons y decreta el estallido de la Segunda Guerra Mundial, dejándonos por siete temporadas sin cantitos en los goles. Al retorno, habría más equipos (llegando a 92 en 1950) y un importante recambio generacional de jugadores. Aprovechan esta situación y se destacan clubes como Chelsea, Tottenham (primer equipo del siglo XX en hacer doblete de liga y copa), Portsmouth, Wolves (los más ganadores, con tres ligas), Ipswich Town y el Leeds United. Además, se crean la tercera y cuarta división para 1958 (dejan de existir Tercera Sur y Norte).

A continuación se enlistarán una serie de misceláneas relativas al después de la guerra:

- se le da libertad a los jugadores para negociar su salario (hasta ese entonces, se permitía un pago máximo de 20 libras por semana)

- comienzan a jugarse partidos entresemana y en horarios nocturnos (muchos clubes inauguran sistemas de iluminación artificial)

- se baten récords de asistencia a las canchas, con cifras que superan largamente a las 40000; empieza a disputarse la Football League Cup (hoy Carling Cup)

- se permiten los cambios: uno sólo por equipo, y sólo permitidos por lesión de un titular.


Estos datos demuestran el gran desarrollo que vivía la Football League. Este período post-guerra fue llamado la Época Dorada, que culmina en los 70s. A partir de aquí, los DTs, con Brian Clough y su Nottingham Forest a la cabeza, empiezan a jugar un rol más protagónico. El pizarrón pone al espectáculo bajo la sombra. Poco importa esto, ya que la concurrencia a los estadios sigue en aumento… hasta que llega la tragedia: en Mayo de 1985, mueren 56 personas por un incendio ocurrido en el estadio del Bradford City; tres semanas después, 39 hinchas de la Juventus mueren antes de que su equipo dispute la final de la Copa de Europa ante el Liverpool. La UEFA sanciona a los equipos ingleses, a quienes prohíbe su participación en competiciones europeas. Consecuencia: los ingresos merman, los mejores jugadores se van al extranjero, el número de espectadores disminuye.

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Fue la época más oscura de la Football League, que en los 80s verá una leve mejoría gracias a la llegada de la televisión: la transmisión de los partidos en vivo resucitará el interés de los aficionados, no sólo ingleses, sino ya mundiales.

He aquí más datos pelotudos misceláneas, esta vez, de los 70s y 80s:

- comienza a regir la diferencia de gol a la hora de un empate de puntos en la tabla de posiciones

- Derby County y Nottingham Forest ganan sus primeros títulos, siendo el Nottingham en 1978 el vigésimo segundo club campeón, y el último en desvirgarse obtener su primer título

- se empiezan a dar tres puntos por victoria, en un esfuerzo por lograr un fútbol más ofensivo. Vale aclarar que fue en el primer país donde se aplicó esta regla, la FIFA la emplea recién a partir del mundial de USA 1994, gracias a Bilardo debido al fútbol defensivo que se vio en el Mundial de Italia 90.


Pasados los 80s, y con la primera transferencia mayor al millón de libras esterlinas consumada (Trevor Francis, del Birmingham City al Nottingham), empieza a jugar un papel más importante el dinero: para 1992 se propone la fundación de una nueva liga para mayores ganancias y así, poder promover una mayor competitividad de los equipos ingleses en toda Europa. Tanto es así, que en 1992 la Football Association se convierte en una compañía privada, obteniendo licencia para financiar por sus propios medios la transmisión de los partidos de sus equipos y el arreglo con diferentes sponsors. En este contexto de canibalismo monetario y capitalismo absorbente y cada vez más excluyente (de los que menos tienen, claro está) nace la FA Premier League, que en 2007 se refunda bajo el nombre de Premier League. Esto significó la ruptura de 104 años de historia de la Football League. La Premier y la FA Cup pasan a ser regidas por esta nueva implementación, mientras que la Carling Cup y la segunda, tercera y cuarta división siguen bajo administración de la Football League.

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